Leaving Traces of Communication with Ruth K. Burke

As human beings, we have this incredible arrangement of verbal, nonverbal, written and visual communication that has evolved alongside social constructs. Just as we’ve been able to develop these types of communications, so have animals. “A language is quietly embedded in the ways animals touch one another. Like humans, other animals create and maintain inter and intraspecies bonds through touch—licking, rubbing, scratching—gestures that generate marks, leave traces, and form conversation of their own.” In Mantle Art Space’s current exhibition Susurrus, Ruth K. Burke transforms the space to portray a “confluence of this sensory expression, a syntax in which the individual traces of reciprocity stand as morphemes: building blocks, the smallest meaningful units in this language.”

Ruth K. Burke translates these small, meaningful units of language into an immersive exhibition consisting of a digital collage, sisal bailing twine, wool, taxidermy cow tail, and salt blocks. Disrupting the traditional practice of appreciating art from afar, Burke encourages the audience to softly touch, patiently listen, and thoughtfully study the pieces in the exhibition. The tactile nature of the animal’s gestures is translated into the material. “With beginnings in an ongoing photography series that documents the visual residue of intra-species bonding, Susurrus ruminates on the humble intimacy within reciprocal interspecies relationships.”

Ruth K. Burke’s solo exhibition “Susurrus” at Mantle Art Space in June 2019. Installation image of “Susurrus” and “A Rearing” taken by Melissa Gamez. “Susurrus,” 2019, digital collage, archival digital c-print. “A Rearing (Square Knot Ties),” 2019, sisal bailing twine

Titled after the exhibition, Susurrus is a digital collage, archival digital c-print made up of 90 photographs taken from her archive of 400 photographs of animal hides. “What exactly am I looking at,” you ask? In her research, Burke came across many articles validating the way animals communicate with each other. These empathetic negotiations were often apparent through licks. In these photographs, the artist captured beautiful moments where the lick was distinctly noticeable. Described as an intuitive making process, Burke moves around the composition to allude to the formal qualities of eugenics and create a harmonious arrangement. Alluding to its heaviness, she placed the large scale rectangular print off centered and at an angle falling onto the floor. No, it’s not falling!

Detail image of “A Rearing” taken by Melissa Gamez. “A Rearing (Square Knot Ties),” 2019, sisal bailing twine

Resting at the bottom of the print is an intricate and heavy installation made up of sisal bailing twine titled A Rearing. Each piece of twine is individually tied using a square knot tie (a nod to the type of knot Burke uses on the farm) and are meticulously, yet casually, resting upon each other. In this specific piece, it is apparent that the setting of a small family farm as a research site has influenced Burke’s material choice. “You never throw [twine] out because it is extremely useful. They are always stacked on the walls.” Drawing from her romanticized relationship with the material, Burke allowed the twine to guide the making process. Over the course of developing the piece, she shared that her relationship with it actually changed because it ended up releasing an interesting scent in her studio. A Rearing mirrors the print placed above it in its exaggerated nature and rhythmic pattern guiding the viewer on a meditative journey.

Ruth K. Burke’s solo exhibition “Susurrus” at Mantle Art Space in June 2019. Detail image of “Within Range” taken by Melissa Gamez. “Within Range,” 2019, sanded salt block, Raw Thomasina wool, fleece, Rambouillet wool, directional speaker

Throwing off the typical way a person interacts with art, Burke asks the viewer to heighten their sensitivity to the environment around them in order to experience the complete body of work. In her work Within Range, the artist arranged sanded salt blocks, raw Thomasina wool, fleece, Rambouillet wool, and a directional speaker on a pedestal. Having to be “within range” to listen to the recording of ambient pasture noises, there is an immediate intimacy that develops during this experience. The way one engages with this piece is similar to the way one would interact with domesticated animals. Burke shares with us that “to explore a relationship with [the animals], we must create a new language, one which can only exist in the void between words and physicality.” In true Donna Haraway-esque style, Burke interprets this interspecies relationship as a performance. “There is a different type of bodily comportment we have to do because we are trying to communicate with something that doesn’t communicate the same way we do.” I like to think that this is a new language/performance which produces a harmonious and meditative synergy between man and animal.

With a BFA and an MFA, it wasn’t until a few years ago that Ruth K. Burke became an animal studies scholar and started collaborating with farm animals and their caretakers in her artistic practice. Burke was very clear that she had really specific ethical standards and needed to agree with everything being done at the farm, just like the farm had to accept her “weird.” She shared that this partnership “really opens up this vulnerability and shared authorship in this work.” The lack of complete control forces Burke to approach each collaboration, performance, sculpture, video, and sound without expectations and allows herself to let the art develop organically. “A lot of work happens really slow and what is really satisfying for me in the show is that it truly feels reflective of that slowness…of that quietness.” The adaptable philosophy that results from her artistic methodology is a neat reflection of how domesticated animals have adapted to their surroundings, as well.

Ruth K. Burke’s solo exhibition “Susurrus” at Mantle Art Space in June 2019. Installation image was taken by Melissa Gamez.

In her solo exhibition, Susurrus, Burke challenges us to transform into a participant and bear witness to these traces, both unassuming and ephemeral in nature. This exhibition itself is a way for us to notice these marks on how other living beings communicate around us. We are such verbally focused beings that we often overlook that animals, specifically domesticated animals, have different forms of communicating emotion that has evolved and adapted to their surroundings. In Susurrus, the artist slows down our experience at Mantle Art Space just enough for us to notice these inter and intraspecies bonds. You don’t need to know much about farm animals to slow things down, contemplate, and appreciate the raw syntax of contemporary farm animal relationships.  

About the Artist
Ruth K. Burke is an animal studies scholar and interdisciplinary artist who studies interspecies kinship as specific to small scale farming in the midwestern United States. A lifelong equestrian, her initial experiences within a female-centric barn space cultivated the foundation for feminist, time-based work. Burke collaborates with farm animals and their caretakers; in practice, she combines scholarly and field research, collaboration, performance, sculpture, video, and sound. Burke has given talks, completed residencies, and exhibited work nationally and internationally. She currently teaches in the School of Art at Bowling Green State University. www.ruthkburke.com

Ruth K. Burke: Susurrus
On view through July 6, 2019
Mantle Art Space
714 Fredericksburg Rd, San Antonio, TX, 78201


Dejando rastros de comunicación con Ruth K. Burke

Como seres humanos, tenemos esta increíble capacidad de comunicarnos verbal, no verbal, escrita y visual que ha evolucionado. Al igual que los animales, los seres humanos hemos logrado desarrollar este tipo de comunicación. “Un lenguaje está incrustado silenciosamente en las formas en que los animales se tocan entre sí. “Al igual que los humanos, otros animales crean y mantienen vínculos inter e intraespecíficos a través del tacto – lamiendo, frotando, rascando – gestos que generan marcas, dejan huellas y forman una conversación propia”. En la exposición de Susurrus, Ruth K. Burke de Mantle Art Space transforma el espacio para representar una “confluencia de esta expresión sensorial, una sintaxis en la que los rastros individuales de reciprocidad se destacan como morfemas: bloques de construcción, las unidades significativas más pequeñas en este idioma”.

Ruth K. Burke traduce estas unidades pequeñas y significativas de lenguaje en una exhibición inmersiva que consiste en un collage digital, un cordel de sisal, lana, cola de vaca taxidérmica y bloques de sal. Al interrumpir la práctica tradicional de apreciar el arte desde lejos, Burke anima a la audiencia a tocar suavemente, escuchar con paciencia y estudiar cuidadosamente las piezas de la exposición. La naturaleza táctil de los gestos del animal se traduce en el material. “Con comienzos en una serie de fotografías que documenta el residuo visual de la unión intraespecífica, Susurrus reflexiona sobre la humilde intimidad dentro de las relaciones recíprocas entre especies”.


La exposición individual “Susurrus” de Ruth K. Burke en Mantle Art Space en junio de 2019. Imagen de instalación de “Susurrus” y “A Rearing” tomada por Melissa Gamez. “Susurrus”, 2019, collage digital, archivo digital c-print. “A Rearing (nudos cuadrados)”, 2019, cordel de achique de sisal

Titulada como la exposición, Susurrus es un collage digital, una copia impresa digital compuesta de 90 fotografías tomadas de el archivo de el artista de 400 fotografías de pieles de animales. “¿Qué es exactamente lo que estoy viendo”, te preguntas? En su investigación, Burke encontró muchos artículos que validaba la forma en que los animales se comunican entre sí. Estas negociaciones empáticas a menudo eran evidentes a través del acto de lamer. En estas fotografías, el artista capturó bellos momentos en los que se notaba claramente la lamida. Descrito como un proceso de creación intuitivo, Burke se mueve alrededor de la composición para aludir a las cualidades formales de la eugenesia y crear un arreglo armonioso. Aludiendo a su pesadez, intencionalmente colocó la impresión al centro y en un ángulo que caí sobre el suelo. No, no se está cayendo!

Imagen de detalle de “A Rearing” tomada por Melissa Gamez. “A Rearing (nudos cuadrados)”, 2019, cordel de achique de sisal

Descansando en la parte inferior de la impresión se encuentra una instalación compleja y pesada compuesta por un cordón de sisal titulado A Rearing. Cada pieza de cordel se ata individualmente con un nudo cuadrado (una inclinación al tipo de nudo que Burke usa en la granja) y está arreglado meticulosamente, aunque se vea casualmente descansando uno sobre el otro. En esta pieza específica, es evidente que el establecimiento de una pequeña granja familiar como sitio de investigación ha influido en la elección del material de Burke. “Nunca tiras [la guita] porque es extremadamente útil. Siempre están apilados en las paredes ”. A partir de su relación romantizada con el material, Burke permitió que la cuerda guiará el proceso de fabricación. En el transcurso del desarrollar la pieza, compartió que su relación con ella realmente cambió porque terminó por liberar un aroma interesante en su estudio. A Rearing refleja la impresión colocada arriba de ella, igual en su presentacion exagerada y patrón rítmico que guía al espectador en un viaje meditativo.

La exposición individual “Susurrus” de Ruth K. Burke en Mantle Art Space en junio de 2019. Imagen de detalle de “Within Range” tomada por Melissa Gamez. “Within Range”, 2019, bloque de sal lijada, lana cruda de Thomasina, paño grueso y suave, lana de Rambouillet, altavoz direccional

Al deshacerse de la forma típica en que una persona interactúa con el arte, Burke le pide al espectador que aumente su sensibilidad al entorno que lo rodea para experimentar el trabajo completo. En su trabajo Within Range, la artista arregló bloques de sal lijados, lana de Thomasina en bruto, vellón, lana de Rambouillet y un altavoz en un pedestal. Al tener que estar “dentro del alcance” para escuchar la grabación de los ruidos ambientales del pasto, existe una intimidad inmediata que se desarrolla durante esta experiencia. La forma en que uno se involucra con esta pieza es similar a la forma en que uno interactuaría con animales domesticados. Burke comparte con nosotros que “para explorar una relación con [los animales], debemos crear un nuevo idioma, uno que solo pueda existir en el vacío entre las palabras y la fisicalidad”. Burke interpreta esta relación interespecies como una actuación. “Hay un tipo de comportamiento corporal diferente que tenemos que hacer porque estamos tratando de comunicarnos con algo que no se comunica de la misma manera que lo hacemos”. Me gusta pensar que este es un nuevo lenguaje / rendimiento que produce una armonía y sinergia meditativa entre el hombre y el animal.

Con un BFA y un MFA, no fue hasta hace unos años que Ruth K. Burke se convirtió en becaria de estudios de animales y comenzó a colaborar con animales de granja y sus cuidadores en su práctica artística. Burke tuvo muy claro que tenía estándares éticos realmente específicos y necesitaba estar de acuerdo con todo lo que se estaba haciendo en la granja, al igual que la granja tenía que aceptar su “extrañes”. Ella compartió que esta asociación “realmente abre esta vulnerabilidad al compartir la autoría en el trabajo de arte ”. La falta de control completa obliga a Burke que permita que cada colaboración, actuación, escultura, video y sonido comience sin expectativas y deje que el arte se desarrolle orgánicamente. “Mucho trabajo pasa muy lento y lo que realmente me satisface en el arte es que realmente se siente como reflejo de esa lentitud … de esa tranquilidad”. La filosofía adaptable que resulta de su metodología artística es un claro reflejo de cómo los animales domesticados también se han adaptado a su entorno.

La exposición individual “Susurrus” de Ruth K. Burke en Mantle Art Space en junio de 2019. La imagen de la instalación fue tomada por Melissa Gamez.

En su exposición individual, Susurrus, Burke nos desafía a transformarnos en participantes y ser testigos de estas huellas, tanto sin pretensiones como de naturaleza efímera. Esta exposición en sí es una forma de que notemos estas marcas sobre cómo otros seres vivos se comunican a nuestro alrededor. Somos seres tan enfocados verbalmente que a menudo pasamos por alto que los animales, específicamente los animales domesticados, tienen diferentes formas de comunicar las emociones que han evolucionado y han adaptado a su entorno. En Susurrus, el artista ralentiza nuestra experiencia en Mantle Art Space lo suficiente como para que notemos estos vínculos inter e intraespecies. No necesitas saber mucho acerca de los animales de granja para tomar un paso despacio, contemplar y apreciar la sintaxis de las relaciones contemporáneas con animales de granja.

Sobre el artista
Ruth K. Burke es una investigadora en estudios de animales y artista interdisciplinaria que estudia el parentesco entre especies como específico para la agricultura a pequeña escala en el medio oeste de los Estados Unidos. Una ecuestre de toda la vida, sus experiencias iniciales dentro de un granero centrado en la mujer cultivaron las bases para el trabajo feminista basado en el tiempo. Burke colabora con animales de granja y sus cuidadores; en la práctica, combina investigación académica y de campo, colaboración, actuación, escultura, video y sonido. Burke ha dado charlas, completado residencias y ha exhibido trabajos a nivel nacional e internacional. Actualmente enseña en la Escuela de Arte de la Universidad Estatal de Bowling Green. http://www.ruthkburke.com

Ruth K. Burke: Susurrus
en vista hasta el 6 de julio de 2019
Mantle Art Space
714 Fredericksburg Rd, San Antonio, TX, 78201

Author: Deliasofia Zacarias

Deliasofia Zacarias is one of the Unfiltered San Antonio co-founders. Double-majored in business and studio art, Zacarias is interested in art politics, food, and a whole lot of Netflix. She is currently LACMA's Emerging Art Professional Fellow in Los Angeles, CA.

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